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La station spatiale chinoise détruite au-dessus du Pacifique

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Tiangong-1 lors de son lancement en 2011. | © EPA/T TIAN CHINA OUT

Environnement

Plus de peur que de mal. La station spatiale chinoise Tiangong-1 s'est désintégrée lundi lors de sa rentrée dans l'atmosphère au-dessus de la partie centrale du Pacifique sud, au terme de deux années de vol incontrôlé en orbite.

Après plusieurs journées d'incertitude, le laboratoire spatial a fait sa rentrée dans l'atmosphère lundi vers 02H15 heure belge, a annoncé le CMSEO, le bureau chinois chargé de la conception des vols spatiaux habités. "La plupart des équipements ont été détruits lors de la phase de rentrée dans l'atmosphère », a assuré le CMSEO dans un communiqué.

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Chute incertaine

L'engin d'environ huit tonnes, en vol incontrôlé depuis 2016, a regagné l'atmosphère un peu plus tôt que prévu.

Il avait été placé en orbite en septembre 2011, mais avait cessé de fonctionner en mars 2016, suscitant des inquiétudes quant à sa chute. Cependant, le risque pour un être humain d'être touché par un débris spatial de plus de 200 grammes est d'un sur 700 millions, avait rappelé le CMSEO. "Les gens n'ont aucune raison de s'inquiéter », avait-il assuré.

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Aucun blessé

Tiangong-1, ou "Palais céleste", a été utilisé pour des expériences médicales. Le laboratoire était également considéré comme une étape préliminaire dans la construction d'une station spatiale chinoise.

En 60 ans de vols spatiaux, il y a eu quelque 6 000 rentrées non contrôlées de gros objets fabriqués par l'homme, et un seul débris a touché une personne, sans la blesser, selon Stijn Lemmens, un expert de l'Agence spatiale européenne (ESA). Lors de la rentrée dans l'atmosphère, la chaleur croissante et les frictions entraînent la combustion ou l'explosion de la structure principale, à quelque 80 km de la Terre, d'après la même source. La plupart des fragments se dispersent dans l'air et un petit nombre retombe relativement lentement avant de s'écraser. Le contact avec la planète a plus de chances de s'effectuer en mer: les océans occupent plus de 70% de la surface terrestre.

(Avec Belga)

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