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Les plus vieilles traces de vie sur Terre retrouvées au Canada

C'est dans du quartz qu'ont été trouvés les microorganismes. | © Capture d'écran YouTube @UCLTV

Environnement & Animaux

La vie sur Terre pourrait être apparue encore plus précocement qu’on ne le pensait.  Des chercheurs ont annoncé avoir trouvé des micro-organismes fossiles qui seraient, jusqu’à maintenant, la plus vielle trace de vie jamais observée sur Terre.

 

Dans la revue Nature publiée ce mercredi 1er mars, des chercheurs ont découvert des micro-organismes fossiles qui auraient entre 3,77 et 4,29 milliards d’années, soit seulement quelques centaines de millions d’années de moins que notre planète. Les scientifiques ont mis en évidence ces microfossiles dans des couches de quartz du site géologique de la ceinture de Nuvvuagittuq, un affleurement situé le long des côtes au nord-est du Québec (Canada). « Grâce à des images laser des échantillons prélevés, nous avons pu identifier des microfossiles, qui sont les plus vieux connus au monde », a déclaré Matthew Dodd, de University College London (UCL).

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En diamètre, ils font la moitié de celui d’un cheveu humain. En longueur, ils mesurent jusqu’à un demi-millimètre, précise-t-il. « Le plus excitant dans ces découvertes », c’est que la vie ait réussi à démarrer sur Terre de façon précoce – « ce qui soulève d’intéressantes questions » sur ce qui s’est passé sur Mars et ailleurs dans l’Univers, considère Matthew Dodd. « Si la vie est arrivée si vite sur Terre, a-t-elle pu faire de même sur d’autres planètes ? », s’interroge-t-il.

Les micro-organismes se sont formés autour de cheminées hydrothermales

« Pour rester prudents », les scientifiques ont donné aux microorganismes « un âge minimum de 3,77 milliards d’années », ajoute-t-il. C’est déjà 300 millions d’années plus ancien que les plus vieux microfossiles connus jusqu’à présent, qui ont été trouvés en Australie et sont âgés de 3,460 milliards d’années, souligne Dominic Papineau. Les microfossiles se sont formés au fond de la mer, à proximité de « cheminées hydrothermales », qui réchauffent les eaux et sont le fruit de l’activité volcanique, soulignent les chercheurs. De minuscules filaments et des tubes formés par des sortes de « bactéries » qui vivaient sur du fer ont été retrouvés encapsulées dans des couches de quartz, souligne UCL dans un communiqué.

En septembre 2016, une autre équipe de chercheurs avait annoncé avoir découvert au Groenland des stromatolites (des structures calcaires formées par des colonies microbiennes) vieux de 3,7 milliards d’années. Ces stromatolites se sont formés à la surface de l’eau alors que les micro-organismes décrits par la nouvelle étude sont nés dans les profondeurs marines.

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Pour Matthew Dodd, la nouvelle étude montre que « la vie s’est développée sur notre planète à un moment où Mars et la Terre avaient de l’eau liquide à leur surface ». « Par conséquent, nous nous attendons à trouver des preuves de vie passée sur Mars il y a 4 milliards d’années. À moins que la Terre ne soit une exception », dit-il.

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