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Les arbres, eux aussi, s’en vont dormir la nuit

arbres nuit

Image d'illustration. | © Pexels.

Environnement & Animaux

La prochaine fois que vous décidez de vous promener dans la forêt de nuit, faites attention à vos pas. Les arbres dorment.

 

Les arbres ont-ils, comme nous, besoin de se prélasser pendant la nuit ? Dans la fiction, nombreux sont les exemples à vouloir répondre à la question. On pense à la Forêt de Fangorn, dans Le Seigneur des anneaux, où les arbres prennent vie et nécessitent leurs heures de repos bien méritées. Mais en est-il de même dans notre réalité ? Il apparaît que des plus infimes bactéries au plus grand séquoia, presque toute la vie sur la planète Terre est régie par l’horloge quotidienne. Une équipe de chercheurs qui a étudié les bouleaux finlandais venait confirmer la théorie en 2016 : les arbres, durant les heures sombres, subissent des changements physiques qui s’apparentent au sommeil.

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Cette conclusion fascinante a été tirée par des scientifiques autrichiens, finlandais et hongrois qui souhaitaient savoir si les arbres suivaient des cycles jour / nuit similaires à ceux observés chez de plus petites plantes. À l’aide de lasers pointés sur deux bouleaux, les scientifiques avaient enregistré des modifications physiques indiquant un sommeil nocturne. « Nos résultats montrent que l’arbre tout entier ‘tombe’ pendant la nuit, ce qui peut être considéré comme un changement de position des feuilles et des branches », expliquait Eetu Puttonen, de l’Institut finlandais de recherche géospatiale et auteur de l’étude. « Les changements ne sont pas trop importants, ne dépassant pas 10 cm pour les arbres d’une hauteur d’environ 5 mètres, mais ils étaient systématiques et respectaient la précision de nos instruments. »

Un regain d’énergie ?

Les chercheurs ont pu mesurer les rythmes de nombreuses plantes plus petites en laboratoire (Darwin lui-même avait déjà noté que les feuilles des plantes « dormaient » la nuit). Mais la technique développée par Puttonen et ses co-auteurs pourrait permettre de voir toute une forêt qui s’endort la nuit. Mais pourquoi les arbres tombent-ils ? L’une des raisons pourrait être qu’ils réduisent leur pression d’eau interne, comme l’a notamment suggéré le New Scientist, en réponse à l’arrêt de la photosynthèse nocturne. Mais les arbres pourraient simplement avoir besoin de repos, car il leur faut de l’énergie pour élever leurs branches vers la lumière en mode diurne.

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© Finnish Geospatial Research Institute.

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Depuis l’étude publiée en 2016, un rapport de suivi publié en 2017 a révélé que différentes espèces d’arbres avaient des schémas de « sommeil » différents. Il faudra donc poursuivre les recherches pour bien comprendre les schémas complexes du sommeil des arbres. Pendant ce temps, on leur souhaite de dormir à branches reposées. Et de rester loin des précoccupations des êtres humains.

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