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Les ancêtres des crocodiles étaient végétariens il y a 200 millions d’années

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Image d'illustration. | © Unsplash / Karl Bewick

Environnement & Animaux

Bien qu’aujourd’hui ils mangent de la viande, les ancêtres des crocodiles étaient pour certains herbivores, il y a de ça des millions d’années.

 

C’est l’un des plus vieux animaux au monde encore vivant, et il n’a pas fini de nous révéler tous ses secrets. Aujourd’hui grand carnivore, il semblerait que le crocodile n’ait pas toujours eu ce régime alimentaire. Une étude américaine, publiée dans Current Biology, révèle en effet que certains de ses ancêtres vivant il y a 200 millions d’années ne mangeaient que des plantes.

Des chercheurs de l’Université de l’Utah ont analysé 146 dents de 16 espèces de crocodyliformes différentes. Les fossiles ont montré qu’entre 3 et 6 espèces avaient développé leurs dents de manière à pouvoir mâcher des plantes. « La chose la plus intéressante que nous avons découverte est la fréquence à laquelle les crocodyliformes éteints mangeaient des plantes », commente Keegan Melstrom, auteur de l’étude.

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Des dents différentes selon leur régime alimentaire

Pour déterminer ce qu’ils mangeaient, les chercheurs ont comparé la taille et la forme des dents des crocodiles disparus avec celles des crocodiles d’aujourd’hui. « Les carnivores possèdent des dents simples alors que les herbivores ont des dents beaucoup plus complexes », explique Keegan Melstrom. « Les omnivores, qui mangent à la fois des plantes et des animaux, se situent quelque part entre les deux. Une partie de mes précédentes recherches a montré que cette tendance se retrouve chez les reptiles vivants qui ont des dents, comme les crocodiliens et les lézards. Ces résultats nous ont donc appris que la configuration de base entre l’alimentation et les dents se retrouve chez les mammifères et les reptiles, malgré des formes de dents très différentes, et qu’il est applicable aux reptiles disparus. »

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Exemple d’un crocodyliforme primitif. © Wikipedia / N.Tamura

Cette étude montre également que les crocodyliformes éteints avaient un régime alimentaire très varié. « Certains étaient semblables aux crocodiliens vivants et étaient principalement carnivores, d’autres étaient omnivores et d’autres encore probablement spécialisés dans les plantes », développe M. Melstrom. Les espèces herbivores ont réussi à évoluer séparément à minimum trois reprises, dans des environnement très différents, sur des continents différents et pour certains en compagnie de mammifères.

Tous les crocodiles vivants aujourd’hui ont une forme corporelle similaire avec des dents coniques relativement simples, idéales pour déchirer la viande. Cependant, les fossiles de dents étaient clairement non carnivores et semblaient avoir des formes spécialisées que l’on ne trouvait pas chez les animaux d’aujourd’hui.

Ces « crocodiles végétariens » sont apparus il y a 200 millions d’années, et se sont éteints lors de l’extinction massive qui aurait tué tous les dinosaures (sauf les oiseaux) il y a 66 millions d’années.

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