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Une étoile dans notre galaxie pourrait bien être sur le point d’exploser

Une étoile dans notre galaxie pourrait bien être sur le point d'exploser

Les supernovas sont très rares dans la Voie lactée, seulement une à trois surviennent tous les 100 ans. | © Flickr / Paul Stewart

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La chute de sa luminosité de 70 % a mis la puce à l’oreille des astronomes, et des observateurs amateurs.

 

L’étoile géante Bételgeuse, l’une des plus brillantes de la Voie lactée, pourrait être sur le point d’exploser annoncent les scientifiques. La raison ? Une baisse de luminosité qui pourrait annoncer son explosion en supernova, phénomène rarissime dans notre galaxie. Il est estimé qu’une à trois supernovas ont lieu tous les 100 ans dans la Voie lactée.

Mille fois plus grosse que le Soleil, cette « super géante rouge », située dans la constellation d’Orion brille tellement qu’elle est visible à l’œil nu depuis la Terre. Figurant parmi les 10 étoiles les plus brillantes de la galaxie, Bételgeuse a vu sa luminosité chuter « de manière drastique, de l’ordre de 70 % » depuis novembre, confiait à l’AFP Pierre Kervalla, de l’Observatoire de Paris – PSL.

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Une supernova qui fait rêver les astronomes

Alertés par des observateurs amateurs, des astronomes ont déclenché en décembre une vaste campagne d’observation, mobilisant les plus grands télescopes de la planète, dont le Very large télescope au Chili. Des centaines d’astronomes amateurs sont mis à contribution, et « passent leurs nuits dans leurs jardins ou leurs sites d’observation favoris » afin d’apporter des mesures complémentaires, raconte un chercheur du CNRS.

Une étoile dans notre galaxie pourrait bien être sur le point d'exploser
Deux des quatre télescopes situés au Chili. © Flickr : ESO/Y. Beletsky

Plusieurs hypothèses sont avancées. Première option, il pourrait s’agir d’une éjection de gaz formant de la poussière et cachant le rayonnement de Bételgeuse. Deuxième proposition, ce changement de luminosité annoncerait l’implosion de l’étoile en fin de vie.

Ce dernier scénario se solderait par une explosion en supernova. S’il semble peu probable dans un avenir proche, il fait rêver les astronomes : l’astre en fin de vie n’ayant plus de « carburant » (issu de la fusion nucléaire), son cœur s’effondrerait sur lui-même et formerait une étoile à neutrons, un objet très compact qui crée une onde de choc disloquant complètement l’étoile, le tout en quelques heures seulement.

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« Un spectacle inoubliable pour l’humanité »

Depuis la Terre, on observerait alors à l’œil nu un point aussi brillant que la Lune. Au bout de plusieurs semaines, ce point disparaîtrait et formerait une nébuleuse, visible dans le ciel pendant des milliers d’années, à l’instar de celle du Crabe, résidu de la supernova survenue en 1054 (qui fut rapportée par des astronomes chinois).

Si l’explosion de l’étoile Bételgeuse survient, ce serait un spectacle unique et « inoubliable pour toute l’humanité », souligne un astrophysicien. La dernière supernova observée remonte à 1604. L’explosion de Bételgeuse est attendue puisque l’astre, âgé de 10 millions d’années, est bel et bien en fin de vie. Mais il est difficile de prédire précisément quand elle mourra, car il n’existe aucune signe annonciateur. Cela pourrait arriver dans une semaine … comme dans 100 000 ans.

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En cas d’explosion, pas de quoi nous inquiéter : l’étoile est située à 600 années-lumière de la Terre. « Si on la voit exploser d’ici, cela signifiera que l’explosion a eu lieu physiquement il y a 600 ans », rappelle Pierre Kervalla. Sur le plan scientifique, l’événement permettrait aux astronomes de suivre directement, et pour la première fois de l’histoire, les différentes phases de l’explosion, une précieuse jauge pour mesurer l’expansion de l’Univers.

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