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Quel est ce virus qui zombifie les chenilles au point de les pousser au suicide ?

chenilles zombies

Image d'illustration. | © Unsplash

Environnement & Animaux

On sait que la nature peut parfois être cruelle.

 

Elle semble l’être tout particulièrement pour une certaine espèce de chenille qui se retrouve littéralement zombifiée sous l’effet d’un puissant virus qui les pousse à la mort. Le virus en question existe depuis des « centaines de millions d’années », précise Slate. Mais ça ne fait que récemment que l’on comprend son fonctionnement grâce à de nouvelles recherches. Ce virus serait en fait un groupe de virus appelé «virus de la polyédrose nucléaire» (ou VPN). Il s’attaque aux chenilles Helicoverpa armigera aussi appelées « Noctuelles de la tomate ».

On le sait, les chenilles cherchent en général à se diriger vers la terre pour se métamorphoser en papillons. Mais lorsqu’elles sont infectées par le VPN, elles ont plutôt tendance à se diriger vers le haut des plantes avant de sauter pour mourir. Un geste désespéré qui s’explique par un processus chimique lié à la phototaxie. Il s’agit en fait d’un réflexe de certaines espèces de se diriger vers la lumière. Des chercheurs de l’Université Agronomique de Chine ont mené différentes expériences qui leur ont permis de comprendre que le virus agissait bien sur la phototaxie. Elle détourne la perception visuelle de la chenille pour l’amener à se diriger vers la lumière, soit en grimpant en haut des plantes, ce qui cause leur mort. Ainsi, grâce à des expériences menées avec des LED, les chercheurs ont observé que les chenilles aveugles étaient bien moins affectées par le virus.

Quant à la raison de savoir pourquoi le virus conduit ses victimes à se suicider de tout en haut, l’explication la plus probable est que cela lui permet de se propager. Il s’agirait d’une façon pour le virus de se diffuser tout simplement plus facilement, probablement grâce au vent ou aux prédateurs. En résumé, le VPN transforme ses hôtes en zombie en inversant son comportement naturel. Il détourne l’affinité naturelle des insectes pour la lumière et l’utilise contre eux.

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