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Des fleurs produisent un halo bleu pour séduire les abeilles

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Ce halo est provoqué par des stries sur les pétales qui dispersent la lumière, créant un signal visible par ces insectes. | © Flickr, Rachael Bonoan

Environnement & Animaux

Pour séduire les abeilles, de nombreuses fleurs ont développé un moyen efficace : une sorte de « halo bleu », invisible aux yeux des hommes, mais qui attire les pollinisateurs, révèle une étude.

Les abeilles et autres pollinisateurs repèrent plus facilement les fleurs grâce à ce halo provoqué par des stries sur les pétales qui dispersent la lumière, créant un signal visible par ces insectes, expliquent les auteurs de cette étude parue dans la revue Nature.

Un « désordre » bleu

Ces stries nanométriques présentent un certain « désordre », c’est-à-dire que leur taille et leur disposition varient sur une même fleur, et d’une fleur à l’autre. Les chercheurs ont analysé une série de plantes à fleurs et constaté qu’elles présentaient un niveau de « désordre » similaire et produisaient toutes des halos d’une couleur allant de l’ultra-violet au bleu. Pour déterminer l’effet de ces halos sur les abeilles, ils ont fabriqué des surfaces artificielles, certaines produisant des « halos bleus », d’autres non, et étudié le comportement de bourdons. Les bourdons ont repéré plus facilement les surfaces avec un halo bleu que les autres.

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Un moyen d’attirer les insectes

Selon les chercheurs, les structures « désordonnées » des pétales à l’échelle nanométrique ont sans doute évolué différemment selon les espèces de plantes à fleurs, mais abouti, au terme d’une évolution convergente, à la même possibilité de produire un halo visible des pollinisateurs. Des études antérieures avaient montré que de nombreuses espèces d’abeilles sont attirées par les couleurs bleu-violet. Mais « de nombreuses plantes n’ont pas la capacité génétique ou biochimique » de produire des pigments bleus, souligne un autre auteur, Silvia Vignolini, du département de Chimie de l’Université de Cambridge. Leur capacité à développer un halo lumineux bleu « est un autre moyen de produire des signaux attirant les insectes ».

(Avec Belga)

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