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Grotte en Thaïlande : la fin du calvaire pour les enfants bloqués

L'ambulance qui pourrait avoir transporté vers l'hôpital les deux premiers garçons sortis de la grotte ce dimanche. | © AFP PHOTO / LILLIAN SUWANRUMPHA

Société

Six des douze enfants bloqués depuis 15 jours dans une grotte en Thaïlande ont été secourus. Deux d'entre eux ont été évacués vers l'hôpital. Le sauvetage se poursuit. 

La difficile opération d'évacuation des douze enfants et de leur entraîneur de football coincés dans une grotte en Thaïlande depuis 15 jours a débuté dimanche et six d'entre eux ont été évacués avec succès, les autres suivant dans un goutte-à-goutte éprouvant pour les familles. Six des treize jeunes coincés dans une grotte en Thaïlande ont d'ores et déjà été évacués, a annoncé dimanche soir un responsable du ministère de la Défense à l'AFP. "Six d'entre eux sont sortis", a déclaré ce responsable, sous couvert de l'anonymat. Deux d'entre eux sont déjà sortis à l'air libre et ont été évacués à bord d'ambulances en direction de l'hôpital de Chiang Rai, et les deux autres devraient suivre sous peu, a précisé le porte-parole. Des journalistes de l'AFP sur place ont vu des ambulances quitter le site en direction d'un héliport.

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Une évacuation plus rapide que prévu

"Aujourd'hui est le grand jour", avait annoncé le matin Narongsak Osottanakorn, le chef de la cellule de crise, lors d'une conférence de presse organisée à distance du site de la grotte, d'où ont été expulsés les centaines de journalistes du monde entier mobilisés depuis des jours. Les secours ont prévenu que les enfants sortiraient "un par un", et que cela prendrait au total "deux à trois jours". Mais l'évacuation s'est révélée plus rapide que prévu, en avance de plus de deux heures sur l'horaire indiqué à l'origine. Chaque enfant était escorté par deux plongeurs, dont des spécialistes internationaux. Aucune image de l'opération n'a émergé pour l'heure.

Un hélicoptère atterrit à l'aéroport militaire de Chiang Rai, avec à son bord certains des enfants secourus. © AFP PHOTO / THAI NEWS PIX / Krit PHROMSAKLA NA SAKOLNAKORN

L'équipe de foot des "sangliers sauvages" était partie explorer la grotte le 23 juin, après l'entraînement, pour une raison encore inconnue. Ils se sont retrouvés piégés par la montée des eaux dans cette grotte au fin fond du nord de la Thaïlande, à la frontière avec la Birmanie et le Laos.

Cinq heures par enfant

Jusqu'ici, il fallait onze heures à un plongeur aguerri pour faire l'aller-retour jusqu'aux enfants : six heures aller, cinq heures retour grâce au courant. Long de plusieurs kilomètres dans des boyaux accidentés, le parcours pour sortir de la grotte comprend de difficiles passages sous l'eau. Signe du péril de l'entreprise, un ancien plongeur de la marine thaïlandaise est mort vendredi lors d'une opération de ravitaillement des enfants. Or, une bonne partie des enfants, âgés de 11 à 16 ans, ne savent pas nager et aucun n'a fait de plongée. Les conditions pour une évacuation sont jugées "parfaites" par la cellule de crise, notamment en ce qui concerne le niveau d'eau dans la grotte.

 

Mais des pluies attendues prochainement pourraient recouvrir une bonne partie du rocher sur lequel le groupe a trouvé refuge. Samedi soir et dimanche, des averses sont tombées, rappelant l'urgence à évacuer les enfants. Les sauveteurs ont fait évacuer dimanche matin le site de la grotte. "Tous ceux qui ne sont pas impliqués dans l'opération doivent sortir de la zone immédiatement", a annoncé la police par haut-parleur sur le site, où se trouvaient des centaines de journalistes suivant cette «saga» ayant pris une ampleur internationale.

L'annonce de la police a été suivie par un branle-bas de combat dans le campement monté par les journalistes, avec des caméras partout et des lits de camp pour être aux meilleures places pour filmer l'évacuation des enfants. Le chef de la cellule de crise avait prévenu vendredi soir que l'afflux de médias dans cette zone montagneuse de forêt tropicale posait problème. "Nous avons de plus en plus de médias qui arrivent et s'installent partout", avait-il critiqué. "Les équipes médicales se sont plaintes auprès de moi que cela devient un problème", avait-il dit. Face à l'afflux de journalistes, pataugeant dans la boue depuis des jours, les autorités avaient posé des barrières métalliques pour les tenir à distance et permettre aux secouristes de travailler sans caméras autour.

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Dimanche, nombre de médias se sont précipités devant l'hôpital de Chiang Rai, à une heure de route du site, où les victimes doivent être évacuées. Mais là aussi les autorités ont interdit l'abord immédiat de l'hôpital. Les secours s'interrogeaient depuis des jours sur l'opportunité de déclencher une évacuation périlleuse, des pluies de mousson attendues prochainement risquant de ruiner les efforts continus pour drainer l'eau de la grotte. Les secours avaient réussi à insérer un tuyau de plusieurs kilomètres pour acheminer de l'oxygène dans la poche, où le groupe s'est réfugié et le niveau d'oxygène s'étant stabilisé dans la grotte.

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