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Pour la première fois, SpaceX va tenter un lancement de fusée en partie recyclée

Une partie de la fusée avait déjà effectué un premier vol en avril 2016 | © Belga

Société

La société américaine SpaceX va réutiliser pour la première fois, jeudi, un premier étage de sa fusée Falcon 9.

Le lancement pour mettre sur orbite un satellite de télécommunications de la firme luxembourgeoise SES est prévu à 22h27 au Centre spatial Kennedy près de Cap Canaveral, en Floride. Si tout se passe comme prévu, le recyclage réussi pourrait ouvrir potentiellement la voie à un bouleversement du secteur grâce à une réduction des coûts d’accès à l’espace.

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Premier vol en avril 2016

Le premier étage recyclé avait initialement volé en avril 2016 avec le lancement de la capsule Dragon vers la Station spatiale internationale (ISS) pour une mission d’approvisionnement dans le cadre d’un contrat avec la Nasa. L’engin de 41 mètres de hauteur était revenu atterrir en douceur dix minutes après le décollage sur une plateforme flottant dans l’océan, freinant et guidant sa descente rapide dans l’atmosphère avec ses moteurs en rétrofusée.

Nouveau défi pour Elon Musk

La société fondée et dirigée par le milliardaire Elon Musk, également patron et fondateur des voitures électriques Tesla, compte réduire nettement les coûts de mise sur orbite en récupérant la partie la plus coûteuse du lanceur. La directrice générale de SpaceX, Gwynne Shotwell, avait indiqué l’an dernier que le recyclage du premier étage de Falcon, pourrait réduire le coût de lancement d’environ 30%. Actuellement SpaceX facture plus de 60 millions de dollars le tir.

 

Avec ses fusées recyclées, Elon Musk affirme vouloir ouvrir l’espace à tous – Belga

Paramètres à déterminer

Mais le nombre de fois que le premier étage pourra être réutilisé après son reconditionnement reste à ce stade incertain. Elon Musk avait assuré fin 2015 qu’il pourrait théoriquement être recyclé jusqu’à cent fois, tout en estimant pouvoir le faire revoler de dix à vingt fois.Le rival de SpaceX, Blue Origin, créé et dirigé par un autre milliardaire, Jeff Bezos (qui possède également Amazon), a déjà réussi à cinq reprises depuis novembre 2015 à faire atterrir sa fusée New Shepard après un lancement. Mais les vols sont sub-orbitaux.

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Ouvrir l’espace à tous

Il est de ce fait moins difficile pour le lanceur de faire une descente contrôlée car sa vitesse n’est pas aussi élevée. «La réutilisation du lanceur nous permet de le faire revoler avec la capsule de nombreuses fois», affirme Blue Origin sur son site internet. «Avec chaque nouveau vol, nous rendrons de plus en plus abordable l’exploration et la recherche spatiales et ouvrirons l’espace à tous», ajoute la firme. Cette vision optimiste est partagée par le responsable technique de SES, Martin Halliwell. «Nous croyons que les fusées recyclées vont ouvrir une nouvelle ère du vol spatial et faciliter l’accès à l’espace en termes de coût et de gestion des calendriers de lancements» a-t-il ainsi écrit dans un communiqué. Vers l’infini, et au-delà.

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