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Qui est Jeff Epstein, milliardaire proche de Trump inculpé pour trafic sexuel de mineures ?

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Jeffrey Epstein a déjà été condamné en 2008. | © AFP PHOTO / PALM BEACH COUNTY SHERIFF'S DEPARTMENT.

Société

Le milliardaire américain doit comparaître devant un juge fédéral pour proxénétisme sur mineures. Il avait déjà évité la prison à vie grâce à l’intervention d’un procureur général, maintenant secrétaire du Travail de l’administration Trump.

 

Ami des stars et des puissants, le milliardaire américain Jeffrey Epstein a été arrêté aux États-Unis ce samedi 6 juillet à son retour de France, pour des accusations de « trafic sexuel » de mineures et d’association de malfaiteurs. C’est en descendant de son jet privé, surnommé par les médias « Lolita Express », que le financier de 66 ans a été interpellé dans le New Jersey. Il doit comparaître devant un juge à New York ce lundi 8 juillet, pour des faits qui se seraient déroulés entre 2002 et 2005.

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On l’accuse d’avoir régulièrement invité dans ses différentes résidences des jeunes mineures qu’il aurait payées pour des massages et des actes sexuels. Des faits en partie connus de l’opinion publique depuis au moins une décennie.

Qui est Jeffrey Epstein ?

Né en 1953 à Coney Island dans l’État de New York, Jeff Epstein n’a jamais eu d’autre diplôme que son certificat de fin de lycée. Il travaille comme professeur de mathématiques dans un lycée, où il se fait repérer par le père d’un de ses élèves, trader à Wall Street. Il commence alors une nouvelle carrière dans la grande banque d’investissement Bear Stearns, où il conseille de très riches clients sur des stratégies fiscales. Il y rencontre un tel succès qu’il gravit rapidement les échelons. Et en 1982, il crée sa propre société.

Gestionnaire de portefeuille pour des milliardaires, il se lie d’amitié avec certains de ses clients, comme le PDG de la marque de sous-vêtements Victoria’s Secret Leslie H. Wexner, raconte Vanity Fair dans un long portrait de lui en 2003. Pour autant, ses affaires sont voilées de mystères, et peu savent exactement qui sont ses autres clients ou quelle est exactement l’ampleur de sa fortune.

Rapidement, il entre dans le cercle social de nombreuses stars et célébrités, dont l’ancien président Bill Clinton et l’actuel président Donald Trump, qui en 2002 décrit la vie d’excès de son ami :  Je connais Jeff depuis quinze ans, c’est un type génial. C’est quelqu’un avec qui on peut bien s’amuser. On dit même qu’il aime les belles femmes autant que moi, et que beaucoup d’entre elles sont assez jeunes. Il n’y a pas de doutes, Jeffrey a une bonne vie sociale.

Bill Clinton a lui aussi souvent fait l’éloge de l’homme et voyagé au moins 26 fois en trois ans dans son jet privé, selon NBC News. Au début des années 2000, il comptait aussi dans son cercle d’amis l’acteur controversé Kevin Spacey ou le frère du prince Charles, le prince Andrew, duc de York, mais aussi des prix Nobel et des professeurs d’Harvard.

De quoi est-il accusé ?

La première enquête sur Jeffrey Epstein est ouverte par la police de Palm Beach en Floride en 2005, après que les parents d’une adolescente de 14 ans ont rapporté que leur fille s’était fait agresser par l’homme. Selon le Miami Herald, la police identifie trois douzaines de victimes potentielles, qui disent que Jeffrey Epstein les aurait payées entre 200 et 300 dollars afin qu’elles viennent dans sa résidence pour des massages et se livrent à des actes sexuels. Nombre d’entre elles sont issues de familles pauvres. Elles ont entre 13 et 16 ans.

Les procureurs fédéraux de Miami préparent une mise en accusation de 53 pages contre Jeffrey Epstein. Il encourt la prison à vie.

Mais en 2008, ces mêmes magistrats, menés par le procureur général Alexander Acosta (qui est le secrétaire du Travail de Donald Trump depuis 2017), lui présentent un accord de négociation de peine controversé. Il accepte de plaider coupable pour le seul chef d’avoir sollicité les services de prostituées mineures, et est alors condamné pour seulement treize mois de prison. Ces mois ne sont pas tous passés derrière les barreaux, car Epstein obtient un aménagement favorable de ses conditions qui lui permet de travailler à l’extérieur six jours par semaines.

Dans les années qui suivent, de nombreux témoins sont entendus lors de procédures civiles. Ils rapportent qu’au fil des années, des centaines de jeunes filles ont eu affaire à Jeffrey Epstein.

Les dernières poursuites pour « trafic sexuel » à l’encontre du milliardaire proviennent des procureurs fédéraux de Manhattan, épaulés par la police de New York et le FBI. Ces accusations seraient basées sur de nouveaux témoignages. Selon la loi américaine, il n’y a d’ailleurs pas de délai de prescription pour le « trafic sexuel de mineurs ».

Quelles sont ses connections avec l’administration Trump ?

Aujourd’hui ministre du Travail de Donald Trump, Alexander Acosta avait été rattrapé par cette affaire en 2018 à l’issue d’une enquête fouillée du Miami Herald, qui l’avait appelé à démissionner en estimant l’ancien procureur fédéral « compromis éthiquement » dans le scandale Epstein.

En 2008, en effet, le procureur général Alexander Acosta avait rencontré au moins une fois en privé l’un des avocats du financier, qui se trouvait être un de ses anciens collègues. Selon le quotidien, Alexander Acosta avait alors laissé aux conseils de Jeffrey Epstein un grand contrôle sur les termes de l’accord ensuite proposé à leur client.

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Alex Acosta. © Ron Sachs / CNP.

Ce deal n’avait d’ailleurs pas été révélé aux victimes jusqu’à l’approbation d’un juge – alors que celles-ci doivent être informées de chaque développement majeur lié à leurs plaintes selon la loi fédérale.

Les liens entre Jeffrey Epstein et Donald Trump sont plus flous. Un des avocats du président américain a nié qu’ils aient entretenu la moindre relation sociale, malgré les déclarations de 2002 de l’actuel président sur ce « type génial ».

Une des victimes, Virginia Roberts, avait 16 ans quand elle a été recrutée par une proche du milliardaire. Elle travaillait à l’époque dans un club de Donald Trump à Palm Beach. Elle accuse Jeffrey Epstein d’avoir organisé des orgies avec des mineures sur son île privée.

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Les deux hommes ont par ailleurs été accusés en 2016 d’avoir violé une jeune fille âgée de 13 ans, lors de plusieurs fêtes à la résidence new-yorkaise de Jeff Epstein en 1994. Dans sa plainte, la jeune femme se rappelle avoir été invitée à l’époque des faits sous la promesse d’une carrière dans le mannequinat. Elle explique avoir eu des rapports sexuels avec Donald Trump quatre fois et deux fois avec Epstein, sans consentement. La poursuite en justice a cependant été annulée, quatre jours avant les élections de 2016.

En février dernier, un juge fédéral avait jugé que le gouvernement avait violé les droits des victimes supposées de Jeffrey Epstein en ne leur révélant pas l’existence de l’accord de négociation de peine avant que celui-ci soit finalisé. La légitimité de l’accord a donc été invalidée. Jeffrey Epstein a donc été inculpé et sera jugé pour les faits qui lui étaient originellement reprochés.

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