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Un enfant trébuche et découvre un fossile vieux d’un million d’années

Jude Sparks a côté du fossile. | © Peter Houde

Société

Sans le savoir, un enfant a découvert un très rare fossile de Stegomastodon, une créature qui vivait il y a 1,2 million d’années. Comment ? En trébuchant dessus.

Jude Sparks a probablement fait la découverte la plus surprenante de sa vie. En novembre dernier, alors qu’il jouait à cache-cache avec son frère dans le Nouveau-Mexique (États-Unis), ce garçon de neuf ans a chuté sur une pierre, se retrouvant au sol. En se relevant, il s’est retrouvé nez-à-nez avec une chose qu’il a assimilée à du « bois fossilisé », relate le New York Times. Intrigués, les parents de Jude Sparks ont pris l’objet du mystère en photo afin de l’identifier. Selon eux, il s’agissait de restes d’éléphants.

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Après de vaines recherches sur Internet, ils ont envoyé un mail au pôle biologie de l’université du Nouveau-Mexique pour en savoir plus. La réponse ne s’est pas fait attendre. Jude Sparks avait en fait découvert le crâne d’un Stegomastodon, un cousin de l’éléphant qui vivait il y a 1,2 million d’années. « C’est vraiment très inhabituel d’en trouver », a déclaré Peter Houd, un chercheur de l’université. Et pour cause, selon Spencer Lucas, du Musée d’histoire naturelle du Nouveau-Mexique, il n’existerait que 200 fossiles de cet animal préhistorique dans le monde, précise National Geographic.

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C’est seulement en mai que les scientifiques ont exhumé les restes du fossile. Le professeur espère pouvoir exposer le crâne une fois sa restauration terminée. « Nous sommes vraiment très reconnaissants qu’ils nous aient –les membres de la famille- contactés, car s’ils n’avaient pas fait cela, s’ils avaient essayé de déterrer le fossile eux-mêmes, cela aurait pu le détruire », a poursuivi M. Houde.

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