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Quel âge a l’œuvre d’art figuratif la plus vieille au monde ?

Borneo

Image d'illustration, pochoirs sur l'île de Bornéo. | © EPA PHOTO

Art et Scène

Une peinture inégale et altérée représentant une bête barbouillée sur le mur d’une grotte dans une roche calcaire à Bornéo pourrait selon des chercheurs être le plus ancien exemple connu de l’art rupestre figuratif.

 

Pour deviner ce qui est représenté sur l’œuvre ci-dessous, quelques secondes sont nécessaires. Les traits orangés laissent rapidement deviner la forme d’une bête. Un mammifère à pattes, sans doute massif. Un bovin sauvage, pourrez-vous alors probablement conclure. Et cette longue forme lui transperçant le ventre pourrait-elle être une lance ? Cette déduction sera d’autant plus facile si vous avez auparavant parcouru l’île de Bornéo, en Indonésie, où se trouve le dessin, encore peuplée de ces « Taureaux de Bornéo ». Qu’a-t-elle de spécial, direz-vous en vous rappelant les œuvres similaires qui remplissaient vos livres d’école sur la Préhistoire ? Et bien, elle pourrait bien être la pièce d’art figuratif la plus vieille au monde. Récemment, les experts ont ré-examiné la pièce et estiment que celle-ci pourrait avoir atteint l’âge respectable de … 40 000 ans. Ce qui en fait selon ces derniers le plus ancien exemple connu d’art rupestre figuratif.

Préhistoire
© Luc-Henri FAGE / AFP

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Grotte Lubang Jeriji Saléh

L’animal fait partie d’un trio de grandes créatures qui ornent un mur dans la grotte Lubang Jeriji Saléh dans la province de Kalimantan oriental. « Il s’agit de la plus ancienne peinture rupestre figurative au monde, a déclaré Maxime Aubert, un archéologue et géochimiste à l’université Griffith (Queensland,  Australie) interrogé par The Guardian. C’est incroyable de voir ça. C’est une fenêtre intime sur le passé ».

Les grottes calcaires de la région contiennent des milliers d’images rupestres, regroupées en trois phases : peintures rouge-orange représentant des animaux (principalement du bétail sauvage) ; des pochoirs plus récents, couleur mûre et motifs complexes, représentant des mains humaines; et une enfin une série de pochoirs représentant des figures humaines, de bateaux et de dessins géométriques en pigment noir. Cependant, l’âge exact de ces travaux n’était jusqu’ici pas clair, même si les représentions étaient étudiées depuis 1994 après avoir été pour la première fois repérées par l’explorateur  français Luc-Henri Fage.

Technique spéciale

Pour dater ces dernières, les scientifiques ont analysé avec la technique de l’uranium les croûtes de calcite qui parsèment  les murs des grottes calcaires, formée à partir de la pluie glissant à travers les murs. Les couches juste en dessous de la peinture indiquent alors l’âge maximal possible de la peinture tandis que les croûtes juste au dessus indiquent l’âge minimal de l’œuvre. Si la mesure est exacte, les peintures de Bornéo seraient plus vieilles de 4 500 ans que les représentations d’animaux ornant les murs de la grotte de l’île voisine de Sulawesi. Mais les scientifiques laissent planer certains doutes entourant leur découverte : la croûte qu’ils ont analysée s’étaient formée sur une partie partie très altérée de la peinture animale. De plus, les analyses de pigments ne permettaient pas de distinguer la peinture sous-jacente de celle d’un pochoir à la main proche.

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Notons également que si l’œuvre pourrait être la plus vieille jamais découverte, elle n’indique pas avec certitude à quel moment l’art figuratif a commencé, même si la découverte confirme que l’art figuratif aurait commencé en Asie plus ou moins à la même période qu’en Europe. L’art rupestre a en lui-même commencé bien plus tôt, mais était au début principalement abstrait. Par exemple, en septembre, des chercheurs ont publié les détails d’un bloc de roche vieux de 73 000 ans arborant un motif croisé d’ocre découvert dans une grotte en Afrique du Sud.

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