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Les plants de coton qui poussaient sur la Lune sont morts de froid

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Image d'illustration. | © Unsplash / David Dibert.

Technologie

Dans la sonde Chang’e 4 se trouvaient des graines de coton, de pomme de terre, mais aussi des oeufs de mouches.

C’était une première, mais l’expérience a tourné court. Mardi 15 janvier, la chaîne publique chinoise CGTN avait annoncé avoir fait germer du coton sur la Lune. Une photo montrant qu’une graine de coton envoyée dans la sonde Chang’e 4 avait germé en une minuscule feuille avait été diffusée, ce qui constituait une « première expérience de biologie à la surface de la Lune ». Attention toutefois : les clichés qui circulaient sur le net ne montrent manifestement pas le vrai plant sur la Lune, mais celui utilisé pour l’expérience témoin sur Terre.


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Or, tout ceci n’a pas survécu aux températures glaciales de notre satellite, a rapporté dès le lendemain le quotidien chinois GBTimes. « L’expérience est terminée. Les organismes vont progressivement se décomposer dans le conteneur totalement hermétique et n’affecteront pas l’environnement lunaire », a déclaré la CNSA, l’Agence spatiale chinoise.

Des graines de coton, mais aussi du colza et des oeufs de mouche

Pour cette expérience, les chercheurs chinois avaient emmené dans un petit cylindre de 3 kg plusieurs éléments d’origine biologique. Des graines de pomme de terre, de coton, de colza, d’arabette des dames (un cousin du cresson), mais aussi de la levure et des oeufs de mouches. Mais tout ceci ne peut survivre à la nuit lunaire, ont conclu les chercheurs, indiquant que la température à la surface de la Lune pouvait tomber jusqu’à -170 degrés.

L’un des responsables de l’opération, Liu Halong, a déclaré que la température à l’intérieur du cylindre avait chuté à -52 degrés. Des conditions trop rudes pour cet écosystème élémentaire.

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Malgré ce qui pourrait de l’extérieur s’apparenter à un échec, le professeur Xie Gengxin, en charge du projet, préfère au contraire voir le bon côté des choses. « Nous n’avions aucune expérience de ce type auparavant. Nous ne pouvions pas simuler l’environnement lunaire, tel que la microgravité et le rayonnement cosmique, sur Terre », a-t-il indiqué, espérant que l’étude de ces premières observations permettra à terme de construire une base sur la Lune.

La patate, le grand espoir des scientifiques

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Matt Damon dans « Seul sur Mars ». © 20th Century Fox / Scott Free Productions.

La culture de pommes de terre est l’une des pistes pour laquelle les biologistes et les botanistes fondent de grands espoirs. Des expérimentations de toutes sortes ont lieu pour l’instant sur Terre, pour estimer les chances de survie des patates, et ce notamment sur Mars. Cela ne vous rappelle rien ? C’est de cette façon que Matt Damon parvient à tenir sur la planète rouge dans le film Seul sur Mars.

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